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by 최민성 Mar 20. 2018

마윈과 알리바바 1

어린시절

중국의 IT 기업 하면 알리바바를 빼놓을 수 없고, 알리바바하면 창업자 마윈을 떼어놓고 이야기할 수 없다. 나아가 마윈의 역사가 중국 IT 기업의 역사이고, 중국 창업정신의 대표 역사이기도 하다. 역사가 되어버린 마윈과 알리바바의 이야기를 해보려고 한다.  

마윈은 1964년 저장성 항저우에서 태어났다. 64년생이니 우리 나이로 쉰 다섯으로 상당히 나이가 있는 편이다. 64년의 중국은 매우 가난한 나라였다. 덩샤오핑에 의해 개혁개방이 일어나기 전 중국은 농민의 일년 벌이가 40달러가 채 안 되었다. 한달도 아니고 일년에 5만원도 안 되는 벌이라니 상상이 잘 안 될 정도이다.1 마윈이 태어날 때는 더구나 무리한 대약진운동의 대실패로 중국 전체가 피폐해진 상황이었을 것이다. 거기에 66년부터 중국은 문화대혁명의 소용돌이에 휩싸인다. 이 시기 중국의 지식인들, 자산가들이 당한 고초는 이루 표현할 길이 없을 지경이다. 그 10년의 대파괴의 시절에 마윈의 어린 시절이 다 지나갔을 것이다. 게다가 마윈의 할아버지는 공산당의 적 국민당군의 하급 관리(保长)였기에 집안이 반동분자로 찍혔다고 하니 살림살이가 얼마나 팍팍했을지 짐작이 간다. 그 힘든 시절을 마윈는 깡 하나로 살아냈던 것 같다. 많은 책들에서 어린 마윈은 싸움꾼으로 묘사되어 있다. 못생기고 마른 체구의 마윈이 부당한 대우에 주먹질로 대응하는 모습이 선히 떠오른다. 그래도 마윈은 의리를 위해 싸우고 당당히 싸워 벗들이 늘 신뢰하는 학생이었다고 하니 크게 될 사람은 떡잎부터 다른 셈이다. 어려운 상황을 거칠게 전투적으로 헤쳐나가는 습벽은 이후 알리바바를 만들어나가고 키울 때도 그대로 적용되는 듯 하다.  

어린 시절의 마윈


항저우라는 지역도 마윈에게 큰 영향을 끼쳤을 것으로 본다. 중국의 상인정신은 대개 북방과 남방이 사뭇 다른 것으로 알려져 있다. 북방이 반듯하고 예의 바른 유가 자본주의라면 남방은 창의적이고 변신에 능한 도가 실용주의라는 것이다. 그래서 남방에서 IT 시대에 맞는 창의적 창업이 잘 일어난다고 본다.2 남방의 상인 중에서도 특히 저장상인은 개척과 창업정신이 풍부하기로 유명하다. 항저우가 바로 남방에 있고 그 중 저장성에 위치하고 있다. 또 중국의 연해지역은 덩샤오핑이 개혁개방을 할 때 우선해서 문호를 열고 직접 개발을 독려했던 곳이어서 다른 지역에 비해 선진문물을 빨리, 대량으로 접할 수 있는 곳이기도 했다. 이런 조건들이 마윈에게 장점으로 작용했을 것으로 본다.

마윈이 학생 시절 공부를 못한 것은 널리 알려져 있다. 그 중에서도 수학은 낙제에 가까웠다. 반면 영어는 아주 능숙했다. 중학교 때 영어를 능통하게 쓰며 외국인들과 유창하게 대화하는 여자 지리선생님에게 존경심을 느껴 영어에 매진하게 되었다고 한다. 항저우에는 서호(西湖)라는 세계적 관광지가 있어 그때도 외국인들이 적지 않았고 거기서 마윈은 실전처럼 영어를 사용하며 실력을 키울 수 있었다. 이 영어 실력이 그가 가진 또 하나의 큰 자산임은 말할 나위 없다. 우리나라처럼 중국의 대학 입시는 여러 과목을 다 잘해야 하는 것이어서 마윈은 세 번이나 대학에 떨어졌다. 삼수도 실패할 위기였으나, 마침 항저우사범대학 영어과 정원이 미달되었고, 학과에서는 영어 실력이 남다른 마윈을 구제해주었다.  

대학에 들어간 마윈은 완전히 다른 사람이 된다. 주변의 반응도 마찬가지. 다음 이야기는 대학 이후의 이야기이다.  

          

1. 에즈라 보걸, <덩샤오핑 전기> p.34.

2. [차이나 인사이트] 중국기업 혁신은 남방 상인의 도가 실용주의가 이끈다  <http://news.joins.com/article/20234673>


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